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Virus gigante revivido del hielo eterno

Virus gigante revivido del hielo eterno

Los investigadores dan vida al virus gigante de 30,000 años de antigüedad

¿Despertar los virus árticos gigantes? El cambio climático puede tener riesgos previamente desconocidos. Un equipo de científicos franceses y rusos descongeló los virus del permafrost de 30 metros de profundidad en el noreste de Siberia y los trajo a la vida. Los virus de 30,000 años de antigüedad son significativamente más grandes que todos los virus gigantes previamente conocidos, informaron los investigadores encabezados por Matthieu Legendre y Julia Bartoli de la Universidad de Aix-Marseille en la revista "Proceedings of the National Academy of Sciences" (PNAS).

Hasta ahora, según los investigadores, se conocían dos tipos muy diferentes de virus gigantes. Los virus del género Megaviridae, cuyo prototipo es el mimivirus identificado hace diez años, y los virus del género Pandoraviruses recientemente descubierto. Ahora los investigadores han identificado otro género de virus gigantes en el suelo de permafrost, que combina las propiedades de ambos géneros previamente conocidos: el Pithovirus sibericum. Después de 30,000 años en el hielo eterno, los virus aún podrían revivirse y volver a estar activos de inmediato. Los investigadores vieron esto como "un indicador seguro de la posible presencia de virus de ADN patógenos en el suelo de permafrost". Si el suelo se descongela debido al calentamiento global o al uso industrial creciente (especialmente la extracción de petróleo), las futuras amenazas a la salud humana por virus revividos no podrían están excluidos, según Legendre y Bartoli.

Virus de tamaño excepcional y supervivencia
Cuando un núcleo se descongeló del permafrost siberiano, los virus gigantes previamente desconocidos se despertaron, lo que posteriormente condujo a una infección fatal cuando entraron en contacto con un posible huésped: la ameba del género Acanthamoeba, escriben los científicos. Los virus fueron revividos después de 30,000 años a una temperatura promedio de menos 18 grados centígrados. No solo era excepcional la supervivencia de los virus, sino también su enorme tamaño. Los virus fueron visibles bajo el microscopio óptico en los siguientes exámenes. Alcanzaron un tamaño de 1,5 micrómetros de longitud, pero tenían un genoma sorprendentemente pequeño en comparación con otros virus gigantes, informa Legendre y Bartoli. El tamaño del Pithovirus sibericum supera muchas bacterias y parásitos unicelulares.

Los virus recién descubiertos combinan la propiedad de otros virus gigantes
Los virus de más de un micrón se consideraron impensables durante mucho tiempo antes de que se descubrieran los primeros virus gigantes hace diez años. Mientras tanto, se están acumulando informes de nuevos tipos de virus gigantes identificados. Se encuentran en una amplia variedad de lugares. Por ejemplo, el verano pasado, la noticia de los virus gigantes en el lodo marino de la costa de Chile dio la vuelta al mundo. Los virus identificados hasta ahora podrían asignarse a dos géneros diferentes: los virus Megaviridae y Pandora. Según los investigadores, los patógenos descubiertos ahora combinan las propiedades de ambos géneros. La forma similar a la ánfora corresponde a los virus de Pandora, pero el genoma recuerda más a los virus del género Megaviridae.

¿Los virus gigantes son una amenaza creciente a raíz del cambio climático?
Los científicos concluyen que la familia de virus gigantes puede ser significativamente más grande de lo que se pensaba anteriormente. Hasta ahora queda por ver si hay virus entre ellos que puedan ser peligrosos para los humanos. "El resurgimiento de un antepasado del virus que infecta la ameba puede verse como un indicador seguro de la posible presencia de virus de ADN patógenos en el suelo de permafrost", informa el equipo de investigación ruso-francés. En el peor de los casos, el cambio climático provocaría una propagación masiva de virus previamente desconocidos, con lo que no se pueden descartar futuras amenazas a la salud humana. (fp)

Imagen: Aka / pixelio.de

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