La nariz percibe un billón de olores.


El olor humano es mucho más sensible de lo esperado

La nariz humana puede distinguir más de un billón (1,000,000,000,000) de olores. Este es el resultado de un estudio estadounidense realizado por la Universidad Rockefeller en Nueva York. Esto significa que la nariz supera ampliamente a los ojos y oídos. Hasta ahora, las estimaciones han asumido que el órgano olfativo humano solo puede diferenciar entre alrededor de 10,000 olores diferentes.

La nariz tiene capacidades fenomenales La nariz humana puede percibir significativamente más olores de lo que se pensaba. Esta es la conclusión a la que llegaron Leslie Vosshall, experta en olores en la Universidad Rockefeller, y sus colegas como parte de su estudio: "El mensaje es que nuestro olor es mucho más sensible de lo que pensamos", dijo Vosshall. "Simplemente no prestamos atención a esto y lo usamos poco en la vida cotidiana". Los investigadores escriben en la revista científica "Science" que nuestras narices pueden percibir más de un billón de olores.

En la década de 1920, una investigación llegó a la conclusión de que el sentido del olfato humano puede distinguir alrededor de 10,000 olores. "Todos en la industria sospechaban que este número era ridículamente pequeño", explica Vosshall. Pero solo su colega Andreas Keller había verificado el número en pruebas científicas.

Los olores "están formados por muchas moléculas y son muy complejos". Según el científico, "el aroma de la rosa consta de 275 componentes diferentes, de los cuales solo un pequeño porcentaje se percibe conscientemente". Esta complejidad significa que investigar el sentido del olfato es mucho más difícil que examinar la vista o el oído. En comparación con la nariz, los ojos y los oídos perciben mucho menos. Las estimaciones suponen que el ojo puede ver entre 2.3 millones y 7.5 millones de colores y el oído puede registrar alrededor de 340,000 tonos audibles.

Hoy, el sentido del olfato desempeña un papel subordinado en la vida cotidiana. Para su estudio, los investigadores dieron a los sujetos de prueba tres ampollas con mezclas de fragancias. Dos eran idénticos, uno difería en algunos componentes de fragancia. "Nuestro truco fue usar una mezcla de moléculas de olor y usamos la relación de superposición de dos mezclas para medir la sensibilidad del sentido del olfato", informa Andreas Keller. Durante las pruebas, se pidió a los participantes del estudio que descubrieran la muestra cuyo olor difería ligeramente de los demás. La prueba se repitió 264 veces con cada sujeto para lograr resultados representativos. Una extrapolación finalmente mostró que "la nariz humana puede distinguir alrededor de 1,000,000,000,000 de olores".

Los investigadores sospechan que la importancia relativamente pequeña del sentido del olfato hoy en día podría estar relacionada con caminar erguido. Debido a que el hombre primitivo estaba mucho más cerca del suelo con la nariz encorvada, la fuente de la mayoría de los olores. Además, existen los hábitos y las comodidades del mundo moderno, a través de los cuales muchos olores ya no surgen porque se evitan de antemano, por ejemplo, con refrigeradores y duchas diarias. "Esto podría explicar nuestra actitud de que el olor, en comparación con escuchar y ver, es insignificante", explicó Keller. Los resultados del estudio son un paso hacia la investigación de la cantidad difícil de captar del sentido del olfato, por lo que la forma allanaría el camino para investigaciones más profundas, dice el científico. (ag)

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